Un universo antiguo: Cambios en el Sistema Solar

Las observaciones de los científicos no sólo han revelado que el Universo es muy antiguo, también han mostrado que éste cambia con el paso del tiempo, o –para usar la palabra que ha despertado tanta controversia –que éste “evoluciona”. Estos cambios cósmicos son frecuentemente muy difíciles de observar, porque ocurren tan lentamente. Nosotros hemos estado estudiando el espacio con poderosos telescopios por apenas un poco más de un siglo, pero los cambios astronómicos pueden tomar de millones a miles de millones de años. Por lo tanto debemos combinar las observaciones de muchos objetos diferentes allá afuera y usar nuestras habilidades deductivas para descubrir la evidencia de la evolución cósmica. Afortunadamente, la Naturaleza ha dejado una amplia variedad de indicios de la Evolución para nosotros –en cada escala del Universo –que podemos descubrir con un buen trabajo astronómico de tipo detectivesco.

a) Cambios en el Sistema Solar

Puesto que hemos explorado nuestro Sistema Solar (con gente alunizando y ondas espaciales robóticas aterrizando o sobrevolando la mayoría de los planetas), tenemos mucha información de la historia de nuestros mundos vecinos. Está claro que todos los planetas han experimentado cambios profundos con el tiempo y tienen un origen común en la gran nube espiral que hizo al Sol hace unos 5 miles de millones de años.

Nosotros podemos calcular cuándo los materiales de la corteza de la Tierra se solidificaron y pasaron de lava derretida a roca dura (de tipo geológica, no musical “Hard Rock”). Como hemos discutido arriba, podemos buscar elementos radioactivos en la roca, y ver cuántos elementos del padre radioactivo y cuánto del hijo radioactivo se encuentran ahí. Nuestro trabajo de laboratorio muestra que el proceso de radioactividad no es afectado por temperatura, presión, u otros factores externos, y continúa a una velocidad determinada sólo por pequeños relojes naturales construidos dentro de los núcleos de los átomos. Puesto que muchas rocas tienen más de un elemento radiactivo, ellas realmente tienen algunos relojes nucleares corriendo al mismo tiempo. Esto puede ser comparado para chequear nuestros resultados. Rocas individuales en la Tierra tienen edades medidas que van desde la semana pasada (para las rocas que recién se han solidificado a partir de la lava fluyendo en Hawai) hasta más de cuatro mil millones de años atrás. Supernova 1987A La Tierra desde el espacio

La Tierra desde el espacio

Si usted y sus estudiantes echan un vistazo a un mapa mundial, pueden ver que los continentes “encajan” entre sí como piezas de un rompecabezas. La línea costera de África, por ejemplo, nítidamente calza dentro de la línea costera de Suramérica. Esto es porque estos continentes solían estar juntos, pero se separaron. Hace tiempo, en un pasado remoto, la cara de nuestro mundo era diferente. Hoy, los científicos pueden realmente medir la razón a la cual los continentes se están moviendo –uno centímetros por años –y estimar cuánto tiempo les ha tomado moverse a sus posiciones presentes.


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