Comienza la construcción del radiotelescopio más poderoso del mundo

Astronomía. Comienza la construcción del radiotelescopio más poderoso del mundo

Será diez veces más poderoso que el popular Hubble y mucho más preciso que el gran IRAM que se encuentra en el Plateau Bure de los Alpes franceses. El pasado mes de febrero, luego de años trabajando en el proyecto, el Observatorio del Sur Europeo (ESO son sus siglas en inglés) y la Fundación Nacional para la Ciencia en Estados Unidos (NSF) firmaron y sellaron el acuerdo que les compromete a financiar el millonario proyecto.

De acuerdo con David Adams de Nature, construir el telescopio costará 650 millones de dólares y la participación de varios países. Hasta el momento, sólo Japón falta por firmar.

El Gobierno japonés estuvo interesado en participar en este proyecto desde el principio pero todavía no se han comprometido al financiamiento que les corresponde. Pero si deciden unirse luego creo que podremos añadir ciertos elementos al telescopio que incrementarían su capacidad para percibir ondas radiales en frecuencias aún más altas que las que poseemos actualmente”, indicó Richard Kurz, manager europeo del proyecto.

El telescopio, denominado Atacama Large Millimeter Array (ALMA), utilizará un método de observación conocido como interferometría, que analiza frecuencias radiales en longitudes de milímetros y submilímetros, ondas sonoras que ningún telescopio podía detectar hasta el momento. No obstante, por algunos años, astrónomos como Peter Shaver han tratado de obtener una imagen mucho más clara del universo. Por ejemplo, para detectar exoplanetas, o formaciones planetarias más allá del Sistema Solar, los astrónomos utilizan métodos de observación indirecta. Pero con telescopios como el ALMA, que será el primero de varios en ser construidos en los próximos diez años, se podrán observar directa y claramente los planetas y sistemas planetarios lejanos.

Pensamos que también podremos observar las primeras formaciones de moléculas orgánicas en el universo y la forma cómo se originan las galaxias. Será algo impresionante de observar y sabemos de antemano que las imágenes que obtendremos de ALMA nos deleitarán tanto como las han hecho las de Hubble y Chandra”, comentó Shaver de la ESO para Space.com.

Los astrónomos y administradores del proyecto creen que el observatorio estará listo en unos ocho años. Las primeras antenas han sido probadas en observatorios como el de Nuevo México y ya ha comenzado la construcción de más de sesenta más que estarán analizando los cielos desde el planeta. ALMA se encontrará en el desierto de Atacama en los Andes chilenos.

Números y espacios

ALMA, el nuevo telescopio en construcción, se encontrará en el desierto de Atacama en los andes chilenos. El observatorio estará conformado por 64 discos parábolas que estarán repartidos en un terreno circular de 14 kilómetros de diámetro. La resolución que podrán alcanzar las imágenes obtenidas por el ALMA serán cincuenta veces mejores que las de cualquiera de los mejores telescopios actuales. Incluyendo el IRAM, un observatorio poderoso que se encuentra entre los Alpes franceses. Los científicos estiman que ALMA comenzará a funcionar en el año 2011. Los científicos chilenos tendrán la oportunidad de utilizar el 10% de tiempo de observación en el telescopio y muchos otros programas serán diseñados para aumentar el interés de los jóvenes chilenos hacia las profesiones de astronomía y astrofísica.


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