Estupendas noticias. Han vuelto los estúpidos imanes de combustible. Más discusión sobre el “chi”. Un asunto un tanto delicado. De una fuente inesperada. ¿Dónde está esa dichosa arca?. La opinión entre bastidores. Más allá de la parodia. Mi visita al Reino Unido

Estupendas noticias

Tenemos una muy bienvenida nota del Dr. Bruce L. Flamm, MD, el cual lleva ocho años luchando contra el ridículo informe según el cual las oraciones por los pacientes infértiles en Korea podrían resultar en un aumento del 100% en las tasas de embarazo entre ellos. Nosotros llevamos ya tiempo siguiendo el caso - haced una búsqueda por “Flamm” en la columna y veréis. Ahora, finalmente, la Corte Suprema de Los Angeles ha desestimado la denuncia por difamación que el especialista en fertilidad coreano Kwang Yul Cha había cursado contra el Dr. Flamm, un médico de California que había publicado varios artículos cuestionando la validez del informe. Esa demanda, cursada en principio en La Corte Suprema de Los Angeles en Agosto del 2007, se desestimó en Noviembre pasado, pero fue readmitida en Enero. Ahora se ha desestimado finalmente.

En 2001 se publicó un estudio en el Journal of Reproductive Medicine (Diario de Medicina Reproductiva) que afirmaba que las oraciones procedentes de Los EUA, Canadá y Australia habían causado un 100% de tasa de embarazo en los sujetos incluidos en ellas - desde luego, una increible afirmación. Kwang Cha y sus socios aparecieron profusamente en los medios, incluido el programa de noticias Good Morning America (Buenos Días América) de la cadena ABC estadounidense, que debería tener más juicio y no perpetuar semejante tontería. Un año más tarde, la credibilidad del estudio disminuyó cuando uno de los co-autores, Daniel Wirth, fue arrestado por el FBI y se declaró culpable de fraude. El otro co-autor de Cha, Rogerio Lobo, de la Universidad de Columbia, reveló más tarde que no había participado en la investigación, y retiró su nombre de los resultados publicados.

Como dice el Dr. Flamm:

[Esta] sentencia es una victoria para la ciencia y la libertad de expresión. Los científicos deben estar autorizados a cuestionar teorías extrañas y a corregir errores. El misterioso estudio de Cha fue diseñado y supuestamente llevado a cabo por un hombre que resultó ser un criminal con una historia de 20 años de fraude; un criminal que se apropia de las identidades de niños muertos para obtener préstamos bancarios no es una fuente fiable de datos de investigación. Cha podría simplemente haber admitido esta obvia circunstancia, y, sin embargo, contrató a abogados de Beverly Hills para castigarme por hacer públicas mis opiniones.

Nos asombra el hecho de que el Journal of Reproductive Medicine - que caprichosamente publicó el primer informe, y después se mantuvo en sus trece, y se negó a reaccionar ante el obvio hecho de que se trataba de un asunto de curanderismo falso y carente de fundamento científico, rehusando retirar el artículo. Este diario debería ser reprendido por ignorar por completo a la ciencia médica y engañar a sus lectores tan descaradamente.

El Dr. Flamm es socio médico en Kaiser Permanente [http://www.kaiserpermanente.org], y Profesor Clínico de Obstetricia y Ginecología por la Universidad de California. Ha sido el investigador principal en numerosos estudios médicos, ha escrito varios libros y ha colaborado en varios otros. Esta columna da la enhorabuena al Dr. Flamm por su victoria final, y lo felicita por su valiosa pelea contra la falsa ciencia.

Han vuelto los estúpidos imanes de combustible

El lector Victor Sellwood, del Reino Unido, nos remite a un asunto de interés:

Puede que estéis interesados en la correspondencia de un periodista del motor - “Honest John” [“John el honesto”] - del Daily Telegraph inglés, en su “columna de consultas”. Un fabricante de imanes para tanques de combustible de automóviles le escribió, con argumentos poco convincentes sobre la eficacia del combustible, y reprendiendo al periodista por menospreciar el producto. Como podéis ver, el periodista lo rechazo de plano. ¿Os interesaría poneros en contacto con él para ofrecer el premio del millón de dólares al autor de la carta?

Ay sí, Victor. Ya lo hemos hecho, como verás más adelante. Esta es la queja del estafador:

Debe haber muchos que, como yo, estén perdiendo la confianza en tu auto-otorgada honestidad. Tus frívolos menosprecios con respecto a los imanes en las puertas de las neveras no tienen ninguna relevancia en el caso de imanes en autos. No me sorprende que no encuentres ninguna mejoría en tu nevera. Te escribí hace meses como próspero distribuidor de imanes de auto, y me contestaste sugiriendo que estaba convenciendo a la gente para que invirtiese en un producto cuyos beneficios no estaban probados científicamente. Me pregunto cómo estás tan seguro de esto. Tengo ante mí una larga lista de estudios científicos sobre los efectos de la fuerza magnética en tubos de fluidos, desde sangre a agua, a - vaya - gasolina y diesel. El hecho es que este asunto no es tan importante como, digamos, el cáncer, con lo que la evidencia científica no alcanza tanta publicidad en los medios.

Te equivocas cuando afirmas que estos artilugios no pueden funcionar, o, de lo contrario, los principales fabricantes los incorporarían de serie. Una de las grandes compañías americanas ya lo está haciendo, al menos en uno de sus modelos. Me imagino que el poderoso lobby del combustible impide que los instalen más extensamente. Estos imanes son una buena inversión y está bien tener algo desmontable, que te puedes llevar contigo de un auto a otro. Si de verdad quieres que los lectores respeten tus opiniones, ¿no sería sensato que tú mismo probaras uno de estos imanes, y depués confesaras en tu columna, tras haber descubierto lo que muchos miles de conductores ya saben?

Honest John” respondió:

Arréglatelas solo, amigo. Si estos chismes funcionaran, vendrían incorporados en todos los autos nuevos, porque juega en beneficio de los fabricantes reducir el consumo de combustible y las emisiones de CO2 durante las pruebas oficiales de laboratorio. El hecho de que no incluyan estos cachivaches lo dice todo. Escribes de un modo muy vago y no se ha comprobado nada de lo que dices. Afirmas que una de las grandes compañías de automóviles de América instala estos imanes, pero no dices cuál. ¿Por qué?

Decidí meterme en el asunto, sobre todo porque estoy a la caza de posibles solicitantes del premio del millón de dólares de la JREF, sobre el que estamos negociando, específicamente en el Reino Unido, para una serie de televisión que nos han propuesto. Escribí:

Honest John: Al hilo de tu reciente menosprecio del estúpido vendedor de imanes de auto, varios de mis lectores me animaron a escribir para ofrecer el viejo premio del millón de dólares de esta fundación a cambio de una prueba válida de tales tonterías. Sin embargo, dado que conozco las características de estos artistas del timo, puedo asegurarte que la persona implicada preferirá continuar embaucando alegremente a sus víctimas, en lugar de someter a su milagroso aparato a una prueba simple y definitiva. En cualquier caso, por la presente lo/la refiero a http://www.randi.org/joom/challenge-info-2.html, y doy mi palabra de que el aparato/sistema - caso de funcionar como se anuncia - se llevará sin duda el millón de dólares del premio. De hecho, acabo de volver del Reino Unido, donde he estado negociando un contrato para presentar este reto al público británico por televisión.

Cualquier respuesta del vendedor incluirá los habituales bulos sobre lo engañoso del premio - reclamación cuya falsedad podemos demostrar fácilmente.

Así que, estamos a la espera de una respuesta. ¡De lo más probable!

Más discusión sobre el “chi”

El lector John Lombard es un ciudadano canadiense que lleva quince años viviendo y trabajando en China. Ha estado trabajando con un pequeño grupo de científicos e intelectuales chinos para promover el interés de la gente de ese país en organizaciones humanistas y escépticas. Escribe acerca del asunto en la página del 18 de abril (página original):

Quisiera añadir algo más a la discusión sobre el “chi” aplicado a la acupuntura. No soy para nada defensor de la acupuntura (y, de hecho, uno de nuestros próximos eventos escépticos en Beijing se centrará específicamente en esta cuestión), pero, como alguien que ha vivido en China durante 15 años, y que ha estudiado bastante la cultura del país, debo expresar un cierto desacuerdo con el análisis de Bob Park sobre el origen y significado del “chi”, y su relación con la acupuntura.

Buena parte del problema surge porque realmente no tenemos palabras, ni siquiera conceptos, en inglés, que puedan traducir adecuadamente el significado de “chi”; nos vemos obligados a hacerlo por aproximación y analogías. Sin embargo, hay dos puntos fundamentales que me gustaría mencionar:

  1. Chi” puede traducirse como “aire”, “aliento”, “espíritu”, “energía”, o unas cuantas palabras más, dependiendo del contexto y el uso. De hecho, “chi” se puede usar con referencia a objetos que son completamente sólidos, y no tienen nada que ver con el “aire” en absoluto.
  2. Las líneas meridianas que se supone que sigue la energía “chi” no se parecen prácticamente al sistema circulatorio del cuerpo. Todo lo que yo he visto en relación a la acupuntura indica que en principio hubo una teoría general sobre energía moviéndose a través del cuerpo, y que más tarde se utilizaron observaciones sobre los sistemas circulatorio y nervioso para apoyar dicha teoría - y no a la inversa.

Yo creo que la mejor manera de describir el “chi” en inglés, es remontándonos muy atrás en la historia china, hasta sus tempranos esfuerzos para entender y clasificar el mundo a su alrededor. Les parecía que todo estaba hecho de algo que llamaron “chi”, cuya mejor descripción, en este contexto, sería la de “energía”. Este “chi” podía dividirse en varias partes, o densidades, con lo que una nube tendría una “parte” o “chi” mucho más pequeño que una roca, pero, aún así, ambas se describirían y categorizarían utilizando el “chi”. Podría considerarse al “chi” como la unidad fundamental de materia, pero, dependiendo de su forma y concentración, tomará diferentes aspectos, y tendrá efectos diferentes.

Randi comenta: Hablando como amateur en esta materia, se me ocurre que esto puede ser una expresión temprana de la idea de la teoría atómica fundamental, según la cual toda la materia se compone de protones, electrones y neutrones. Aunque la teoría atómica no fue estrictamente codificada hasta llegar a John Dalton, hacia los siglos 5 y 6 AEC, los griegos e indios ya habían expresado esta idea. Volvamos a la aportación del Sr. Lombard:

El debate sobre la medicina tradicional en China es, en muchos aspectos, similar al debate sobre el creacionismo en los Estados Unidos. Hay muchos chinos - incluso academicos y eruditos - que piensan que la creencia en la medicina tradicional china es parte integrante de la cultura e historia del país, con lo que un ataque a la MTC se vuelve un ataque a la misma cultura china. Los argumentos e insultos entre ambas facciones en el debate son extraordinariamente parecidos a los que surgen entre creacionistas y evolucionistas en Norteamérica. Los médicos chinos que han sugerido analizar la MTC, y ponerla a prueba mediante procesos científicos adecuados, han sido demonizados. Algunos han perdido sus empleos, y otros han sido agredidos físicamente, o han recibido amenazas de muerte.

Sólo espero que esta perspectiva alternativa ayude a comprender el debate.

Gracias, John. Efectivamente, esto nos ayuda a comprender, pero también dirige nuestra atención hacia los problemas que aún existen en China, al abrirse al mundo y tener que deshacerse de tantas ideas tradicionales y tantos retazos de filosofía. ¡Ojalá los creacionistas examinaran los hechos…!

Un asunto un tanto delicado

¡Venga!

Tened presente, por favor, que lo que sigue es un ejemplo de diferencias culturales, y no de niveles básicos de inteligencia. Las diferencias de actitud y filosofía entre distintas etnias pueden conducir a graves malentendidos sobre la realidad y cómo ésta es percibida por otros, y, aunque los que vivimos en los EUA y Reino Unido podríamos asumir que somos, de alguna manera, más sofisticados, una simple referencia a los disturbios en torno al fútbol puede darnos bastante que pensar.

El lector Nathan Jekich nos informa de que la policía en Kinshasa, capital de la República Democrática del Congo, acaba de arestar a trece supuestos “hechiceros” acusados de emplear magia negra para robar o encoger penes, después de una ola de pánico e intentos de linchamiento provocados por acusaciones de brujería. Estos rumores de robo de penes no son poco comunes en el oeste de Africa, donde la creencia en la religión tradicional y en la brujería es todavía muy fuerte y está muy extendida, y donde las matanzas para conseguir sangre u otras partes del cuerpo son aún frecuentes. Las actuales acusaciones de robo de penes empezaron a circular la semana pasada entre unos 8 millones de habitantes de Kinshasa, convirtiéndose en el asunto fundamental de las llamadas de oyentes a programas de radio, en los que se advertía a la audiencia que tuvieran especial cuidado en los taxis colectivos, si sus compañeros de viaje llevaban anillos de oro, considerados un atributo de los brujos.

Algunos hombres que afirmaban ser víctimas decían que los hechiceron sólo necesitaban tocarles para hacer desaparecer o encoger sus genitales, y que a estas acciones les siguieron lo que algunos describían como intentos de extorsionarles, pidiéndoles dinero a cambio de una prometida cura. Hubo intentos de linchamiento de presuntos brujos, y algunos quedaron cubiertos de marcas tras ser golpeados. La policía arrestó a aquellos acusados de hechicería y a sus víctimas, en un esfuerzo por evitar una masacre como la que se vio en Ghana hace una década, cuando doce supuestos ladrones de penes fueron golpeados hasta la muerte por multitudes enfurecidas. La policía informó de que, cuando trataban de decirle a una de las víctimas que su pene seguía allí, él afirmaba que el pene se había vuelto diminuto, o que ahora era impotente.

Para aquellos que ignoran los fundamentos de la psicología masculina, deberíamos explicar que el dueño del órgano puede a menudo imaginar una aparente disminución del tamaño del mismo, especialmente cuando se cuestiona, o se sospecha de su masculinidad de algún modo; somos muy susceptibles a tales influencias, y estoy seguro de que nuestros hermanos en el Congo reaccionan de manera similar a este respecto. Obviamente algunos de nosotros nunca hemos caído presas de tal delirio, a la vista de la evidencia.

La vida está llena de problemas.

De una fuente inesperada

El lector W. Yarber nos dirige a http://www.youtube.com/watch?v=aFk4FRsI9Ps, donde puede verse un video muy formal de servicio público. Escribe:

No sé si habéis visto/utilizado este video ya, pero se trata de un antiguo anuncio de 60 segundos en el que los Tres Chiflados destrozan falsas curas contra la artritis y charlatanería médica en general. Si el vínculo no funciona, haced una búsqueda en YouTube por “Three Stooges Arthritis”. Si los CHIFLADOS se dan cuenta de semejantes timos, ¿no es que el listón para creer en este tipo de cosas está muy bajo?

Gracias, Larry, Moe y Curly Joe. Se os echa de menos, amigos.

¿Dónde está esa dichosa arca?

Del lector Larry Thornton:

Un tipo escribe en un blog…

Con todo el “conocimiento oculto” que los miembros de los foros parecen poseer, me interesaría encontrar la mejor conjetura sobre dónde está oculta el Arca de la Alianza. He aquí las posibilidades que he recopilado:

  1. Tikrit, Etiopía; robada y llevada allí por el hijo de Salomón y la Reina de Saba.
  2. Enterrada aún bajo el Monte del Templo en Jerusalén.
  3. Bajo el lugar de la crucifixión, dondequiera que se encuentre.
  4. Recuperada del Monte del Templo por cruzados, oculta en torno a Rennes-le-Chateau, Francia.
  5. Bajo la catedral en Chartres, Francia, en la que se ven escenas de caballeros del Temple regresando con el arca.
  6. En la cripta de la Capilla de Roslyn, Escocia.
  7. Al otro lado del Atlántico, enterrada en la Isla de Oak, Nueva Escocia.
  8. E incluso existe gente que piensa que el Arca está enterrada en Utah, Nuevo Méjico o Arizona…

Perdonad la atrevida aproximación, amigos, pero ¿qué hay de esta alarmante posibilidad?:

  1. No hay ningún Arca, y nunca la hubo, excepto en cuentos populares…

La opinión entre bastidores

De parte del profundamente escéptico - y mago - Richard Wiseman, nos llegan estos interesantes resultados de una encuesta. Preguntó a un montón de magos, y les agradeció su participación:

Muchas gracias por tomar parte en la reciente encuesta que llevé a cabo acerca de la magia y la creencia en lo paranormal. Contamos con la participación de alrededor de 400 artistas, y los resultados son fascinantes. Trabajos anteriores habían sugerido que podrían darse sorprendentes niveles de creencia en habilidades psíquicas entre magos. Este no es el caso, sin embargo, en la nueva encuesta, con cerca de tres cuartos de los encuestados expresando su escepticismo acerca de lo paranormal. Por otra parte, en torno al 25% del grupo piensa que la habilidad psíquica es una realidad y, curiosamente, alrededor de un tercio de los mismos afirman haber tenido una experiencia que consideran paranormal durante sus actuaciones.

La mayoría de estas experiencias parecen ocurrir durante funciones de mentalismo y entretenimiento psíquico. He escrito sobre los principales hallazgos en un artículo publicado hoy como invitado en el sitio web de “Skepchick”. El artículo se encuentra aquí: http://www.skepchick.org/blog/?p=1319#more-1319.

También ofrezco más información sobre la encuesta, e investigaciones relativas a ella, en mi propio sitio web: http://www.richardwiseman.com/magicsurvey.

De nuevo, muchas gracias por participar y espero que encuentren interesantes los resultados. Por favor no duden en mandarme un email si quieren una copia del artículo, o tienen cualquier comentario.

Más allá de la parodia

El Profesor D. Colquhoun, FRS [Fellow of the Royal Society - Individuos elegidos por sus colegas por haber hecho una “sustancial contribución a la mejora del conocimiento natural, incluyendo la matemática, ingeniería y ciencia médica” - http://en.wikipedia.org/wiki/Category:Fellows_of_the_Royal_Society], dirigió la cátedra de Farmacología en el University College de Londres, y fue Director Honorario del Laboratorio Wellcome para la Farmacología Molecular. Sus intereses se centran en el análisis cuantitativo de los mecanismos receptores. En el 2004 fue nombrado Miembro Honorario del University College de Londres. Nos remite a http://dcscience.net/?p=227, donde leemos que, aparentemente, alguien cree que las amatistas “emiten una alta energía yin” - en contraste con la energía yan, por supuesto. El Profesor Colquhoun escribe:

Times Higher Education [http://www.timeshighereducation.co.uk/] ha publicado una tabla de posiciones que sitúa a la Universidad de Westminster a la cabeza en número de cursos de charlatanería. Muy oportunamente, acabo de adquirir los materiales para su clase sobre “Medicina vibratoria”. Vean una selección de los mismos. Parece que la “Amatista, el ‘Transmutador’ - emite alta energía Yin, transmutando así energías más bajas y despejando y alineando perturbaciones energéticas…”

Esto es parte de una “Licenciatura en Ciencias”. Va más allá de la parodia. Nadie podría inventárselo.

Mi visita al Reino Unido

Entre el 16 y el 22 de este mes he disfrutado unas excelentes vacaciones de mi trabajo en la JREF. Estuve en el Reino Unido para discutir posibles contratos con una de las principales productoras de televisión. Las perspectivas de empezar allí una serie parecen excelentes, y seguiré informando según vaya la cosa. Estuve hablando con viejos amigos como Sid Rodrigues, Richard Wiseman, Sue Blackmore, Chris French, Wendy Grossman, Mike Hutchinson y muchos otros, y también me pasé por la flamante nueva sede central de The Magic Circle [El Círculo Mágico].

El premio del millón de dólares de la JREF sería parte de la posible presentación televisiva, pero los productores quieren mantener el formato muy lejos del concepto de “game show” [concurso], una decisión con la que estoy totalmente de acuerdo. Ya en mi último día de estancia allí, hicimos un examen preliminar de un tipo que está convencido de un método de diagnóstico según el cual se le pregunta al sujeto sobre sus preferencias de color, y luego una computadora genera lo que él orgullosamente considera un diagnóstico del estado de salud del sujeto. En realidad está diseñado para indicar si el sujeto tiene una enfermedad específica, o es susceptible de desarrollarla - algo que, simplemente, no se puede comprobar hasta que el sujeto haya vivido toda su vida. Las premisas de este sistema no son demostrables; no hay manera de que puedan ser erróneas, con lo que yo diría que la valoración no fue definitiva. Sin embargo, el candidato sigue en su empeño de ser sometido a prueba.

Ya veremos.

El sábado por la noche di una conferencia en el Conway Hall, con un aforo de 475 personas, que se vendió en su totalidad en 48 horas, e incluso mucha gente que llegó tarde se quedó fuera. Lo siento. Con todo, fue una excelente visita.

(Firma de James Randi)



Traducción autorizada. Artículo original propiedad de Fundación Educacional James Randi. Se prohibe su reproducción con fines comerciales.

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