En tres horas se cura una fobia

Psicología. El método utiliza la exposición intensa al objeto que causa la fobia hasta que el paciente se familiariza con su miedo y deja de temer

La historia contada por el periódico The New York Times es protagonizada por Brandon, un niño de 10 años que padece de un miedo irracional a los escarabajos. Brandon formó parte de un experimento con otros 119 niños que está probando la efectividad de una nueva técnica intensiva para eliminar las fobias.

La experiencia de Brandon, por el momento, ha sido positiva. Su madre asegura que el cambio ha sido drástico y ha permanecido por nueve meses sin fobias, luego del tratamiento.

Su miedo a estos insectos no lo dejaba funcionar normalmente. Vivimos en una zona donde los escarabajos abundan y otros parecidos, y él siempre prefería quedarse a jugar dentro de la casa sólo para evitar verlas. Era en realidad una fobia, una obsesión”, explicó la madre para el periódico estadounidense.

De hecho, las fobias en los niños son bastante comunes y la mayoría de los expertos asegura que, por lo general, los niños aprenden a rebasarlas mucho antes de entrar en la adolescencia. El estudio de esta condición tampoco es nuevo, sin embargo, siempre se ha visto sumergido en la ideología principal de la época.

Los dos ejemplos más citados son Sigmund Freud, que a principio del siglo pasado revolucionó la psicología mundial, y John Watson, fundador del movimiento conductista que utilizaba otras técnicas para cambiar conductas no deseadas en las personas. Para Freud, las fobias eran en realidad miedos sexuales disfrazados con máscaras emocionales. Pero Watson pensaba que esta condición era aprendida y que cualquiera podía enseñarle a un niño a temerle a alguien.

No obstante, las teorías modernas se han alejado de los argumentos completamente sexuales de Freud y de las teorías sobre las conductas condicionadas y aprendidas de Watson. Ahora, la neurología se ha estado encargando de definir la conducta humana y muchos psicólogos opinan que las fobias son originadas por algún daño en la composición química del cerebro que crea respuestas exageradas a ciertos estímulos habituales, como un sonido alto o un perro grande. Los expertos hoy aseguran que todos nacemos con ciertas fobias y que aprendemos a superarlas.

Maribel se pasaba todas las navidades dentro de un clóset con un temor excesivo a los fuegos artificiales. Su miedo fue disminuyendo con los años pero nunca cesó por completo. Aún hoy, con hijos, ella le teme a las navidades y no la pasa muy bien”, aseguró sonriendo la madre de Maribel.

De hecho, una de las fobias más comunes entre los niños de más de siete años es el miedo a las tormentas. “Muchos niños se niegan a salir de la casa si ven que está nublado por temor a lo que pueda ocurrir. Y es que una fobia persiste porque la persona se imagina un riesgo excesivo y subestima su capacidad para soportarlo. Pero existen muchas formas de enfrentar los miedos. Por ejemplo, hay muchos psicólogos que han estado utilizando programas virtuales para que las personas se enfrenten con el objeto de su miedo en un ambiente que ellos saben que no es real”, explicó el director del equipo estadounidense en Virginia, Thomas Ollendick.

Sin embargo la nueva técnica, elaborada por un equipo estadounidense en Virginia Tech y un equipo sueco de la Universidad de Estocolmo, es intensa y rápida. Sólo se necesita de una sesión de tres horas para dominar las fobias. Como fue el caso de Brandon.

Lo que utilizamos es un método de exposición tradicional intensa. Los niños tienen que enfrentarse con sus miedos cara a cara y pasará por sesiones de 20 minutos donde tendrá que interactuar con su fobia, desde observar el objeto de sus miedos hasta tocarlo. Brandon, por ejemplo, estuvo 20 minutos mirando al escarabajo dentro de una botella. Le pusimos un nombre y nos familiarizamos con el insecto. La meta era que se convirtiera en su mejor amigo en tres horas”, añadió Ollendick.

Para el niño la terapia ha sido todo un éxito y hoy su mascota es un escarabajo. Sin embargo, los expertos advierten que no es así para todos. Muchos niños no soportarían la intensidad de esta terapia y es preciso que los padres sepan si es conveniente que su hijo atraviese por una experiencia tan intensa como esa.

Las fobias y las edades

Existen fobias que se presentan comúnmente en la mayoría de los niños de acuerdo con la edad. Las más conocidas son:

  • Miedo a los extraños en infantes (de tres meses a dos años).
  • Miedo a los monstruos y a los animales bravos en niños de dos a cuatro años.
  • Terror a las tormentas o a sostener daños físicos en accidentes en niños mayores de seis años.

Consejos para los padres

Si su niño muestra señales de poseer miedos irracionales y obsesivos a ciertos animales u otros objetos y eventos, no se preocupe demasiado, que muchas veces es algo típico de la edad y se pasa con el tiempo. Sin embargo, si la fobia no permite que el niño lleve una vida normal es preciso referirlo a un profesional que sepa utilizar la mejor técnica para el problema específico del niño. Mientras tanto, lo mejor es:

  • Mantener la calma.
  • No permita que el niño evita completamente el objeto particular de su fobia ya que puede reforzar sus ansiedades sobre el tema.
  • Consulte con un profesional en psicología o psiquiatría si las fobias de sus hijos no les permiten llevar una vida normal.

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